Cánceres masculinos: los hombres infértiles están particularmente en riesgo

Ante el aumento en los últimos años de los casos de cáncer masculino (testículos y próstata) y, al mismo tiempo, la disminución de la calidad del esperma en los países occidentales, varios estudios han examinado una posible correlación entre estos dos fenómenos. Y sus resultados son sorprendentes.

Un importante estudio realizado por investigadores de la Universidad de Ginebra (UNIGE) advierte de la baja calidad del esperma suizo. En efecto, según esta encuesta, sólo el 38% de nuestros conciudadanos tienen parámetros de esperma (concentración, movilidad y morfología) que corresponden a las normas establecidas por la Organización Mundial de la Salud.

La contaminación, la alimentación, el tabaquismo de la madre durante el embarazo, el alcohol, o incluso ciertas enfermedades: se plantean varias pistas para explicar esta mala calidad del esperma, que podría afectar a la fertilidad del hombre y explicar en parte el recurso cada vez más frecuente a la procreación médicamente asistida (PAM). Entre 2002 y 2016, el número de parejas en Suiza que se han beneficiado de la MAP ha aumentado de hecho en un 70%.

Durante el mismo período, los investigadores de Ginebra también han observado un aumento del cáncer de testículo. «Durante los últimos 35 años, este cáncer ha ido aumentando constantemente hasta alcanzar más de 10 casos por cada 100.000 hombres, lo que es muy elevado en comparación con otros países europeos», dice Serge Nef, profesor del Departamento de Medicina Genética y Desarrollo de la Facultad de Medicina de la UNIGE y coautor del estudio.

Se observaron rápidamente las correlaciones entre varios parámetros. Se sabe que el síndrome de disgenesia testicular corresponde a un aumento de los casos de cáncer de testículo y malformaciones genitales (como la criptorquidia – testículos que no descienden al escroto – y la hipospadia – abertura de la uretra antes del final del pene), así como a una mala calidad del esperma.

Para comprender este fenómeno, «se han comparado muchos estudios. La hipótesis que ha surgido es que una alteración en el desarrollo testicular en la etapa fetal es de origen común», explica Rita Rahban, investigadora del Departamento de Medicina Genética y Desarrollo de la UNIGE. La explicación más probable de esta alteración es la exposición a factores ambientales durante el período fetal.

Mayor riesgo de cáncer de próstata

¿Tiene otras implicaciones el desarrollo testicular anormal que conduce a una mala calidad de los espermatozoides?

Presumiblemente. Investigadores suecos han comparado el riesgo de cáncer de próstata en hombres que se han sometido a una reproducción asistida debido a la mala calidad del esperma y en hombres que se convirtieron en padres de forma natural.

Después de 20 años de seguir a una cohorte de más de un millón de individuos, sus conclusiones son sorprendentes. En comparación con los hombres que concibieron de forma natural, los que habían utilizado la reproducción asistida tenían un riesgo significativamente mayor de cáncer de próstata.

Este riesgo era un 30% más alto en los hombres que usaban la FIV sola, y un 60% más alto en los que recibían la FIV combinada con la técnica de inyección intracitoplasmática de esperma (ICSI).

En este último grupo, la aparición del cáncer también parecía ser más temprana, en promedio dos años antes que el grupo de referencia. «El ICSI está indicado en hombres que tienen muy pocos espermatozoides», explica Rita Rahban. Es una técnica más invasiva en la que el espermatozoide no sólo entra en contacto con el óvulo, sino que también se introduce directamente en el óvulo».

Pero mientras que el vínculo entre la calidad del esperma y el desarrollo testicular parece obvio, ¿cómo podemos explicar el vínculo entre la infertilidad y el cáncer de próstata, un órgano no reproductivo? Para el investigador, la explicación sería hormonal.

«El vínculo aquí no se explica necesariamente por un problema durante el desarrollo del feto, sino más bien a nivel de la regulación hormonal. La próstata, al igual que el sistema reproductivo, se ve muy afectada por la acción de los andrógenos».

Seguimiento personalizado

Por consiguiente, al final de su investigación, los científicos emitieron recomendaciones para los hombres con infertilidad comprobada -en particular los que se han sometido a una fecundación in vitro con ICSI- recordando que «son un grupo de riesgo para el que la detección y el seguimiento a largo plazo del cáncer de próstata pueden ser beneficiosos».

Se trata de una medida preventiva a pesar de la ausencia, por el momento, de un vínculo causal entre la infertilidad y el cáncer, que deberá ser objeto de nuevos estudios a largo plazo. «Por el momento, es una simple asociación», dice Rita Rahban. Los hombres que tienen problemas de fertilidad no necesariamente van a desarrollar cáncer de testículos o de próstata, y viceversa».

Cáncer de próstata y de testículos: superando el tabú

¿Los hombres se avergüenzan más que las mujeres de estas enfermedades que afectan a su intimidad? En cualquier caso, muchos hombres siguen sin conocer la detección del cáncer en el hombre, que es esencial para un manejo óptimo y un tratamiento eficaz. «Si se detectan a tiempo, estos cánceres pueden tratarse bien, especialmente el cáncer de testículo, que tiene una tasa de mortalidad muy baja», dice el profesor Christophe Iselin, jefe del departamento de urología de los Hospitales Universitarios de Ginebra.

En Suiza se registran cada año unos 460 nuevos casos de cáncer de testículo. «Es una enfermedad relativamente rara, pero suele presentarse en personas jóvenes, generalmente entre 20 y 35 años de edad», explica el profesor Iselin. De ahí la importancia de la autoevaluación regular.

Cualquier anormalidad o modificación del testículo que se encuentre, aunque sea indolora, debe hacer que el paciente consulte a un médico para que se realice una investigación más profunda. Los síntomas específicos más comunes son la hinchazón del testículo, un área dura o un nódulo, una sensación de opresión, un área sensible al tacto o la hinchazón de las glándulas mamarias. Estos signos pueden ocurrir en uno o ambos testículos (en aproximadamente el 5% de los casos).

En cuanto al cáncer de próstata, sigue siendo el cáncer más común en los hombres y representa el 30% de los diagnósticos. Se trata principalmente de personas mayores de 50 años. Este cáncer se está beneficiando de tratamientos cada vez más eficaces que han reducido significativamente su tasa de mortalidad. Dos pruebas pueden detectar un posible tumor: la medición del nivel de PSA en la sangre y, más raramente, un examen rectal.

Sin embargo, la detección del cáncer de próstata sigue siendo controvertida. Lo que se recomienda actualmente es la detección temprana, porque siempre es más eficaz para tratar un cáncer que ha permanecido localizado en el interior de la próstata», dice el profesor Iselin. Sin embargo, el diagnóstico puede llevar a veces a no tratar ciertos tumores con un bajo riesgo de progresión, debido a la falta de beneficio para el paciente».

Afortunadamente, los efectos secundarios de los tratamientos del cáncer de próstata localizado en la sexualidad son cada vez menos frecuentes, gracias a la mejora de las técnicas e instrumentos quirúrgicos, así como al equipo de radioterapia que se ha vuelto más preciso. La tendencia actual es considerar la atención individualizada en un centro multidisciplinario capaz de proporcionar una gama completa de investigaciones y tratamientos.

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