La exploración es un elemento clave en la lucha contra el cáncer

Se dispone de herramientas imperfectas pero esenciales para la detección temprana de ciertos tumores. Sin embargo, existen riesgos de un diagnóstico o tratamiento excesivo que deben sopesarse con los efectos positivos.

Para reducir la mortalidad por cáncer es necesario mejorar el tratamiento, pero también realizar las pruebas de detección más eficaces posibles. De hecho, en la mayoría de los casos, el pronóstico es mejor cuando la enfermedad se detecta en una etapa temprana.

Esta es la paradoja de la detección: buscar los primeros signos de una enfermedad en una persona sana y no saber cómo progresaría sin tratamiento conlleva el riesgo de tratar en exceso o de encontrar información con la que no sabemos qué hacer. Por eso, para cada tipo de cáncer, los expertos sopesan los beneficios frente a los daños, así como el costo de la detección antes de hacer recomendaciones. Una actualización de la situación actual.

1- Cáncer de mama

Afecta a unas 5500 mujeres al año en Suiza, 1400 de las cuales mueren a causa de ella. Varios cantones francófonos ofrecen mamografías de detección para mujeres de entre 50 y 69 años de edad -el período de la vida en que el riesgo es mayor- que se realizan cada dos años. La exploración oportunista, que es más frecuente en la parte de habla alemana de Suiza, consiste en realizar una mamografía según el seguimiento médico.

«Este cribado ha sido criticado, pero las conclusiones del grupo de expertos del Centro Internacional de Investigaciones sobre el Cáncer (CIIC) publicadas en el New England Journal of Medicine reafirman una relación beneficio-riesgo favorable para la mamografía», comenta Idris Guessous, médico y epidemiólogo de los Hospitales Universitarios de Ginebra y del Centre hospitalier universitaire vaudois. Los científicos estiman que las mujeres entre 50 y 69 años de edad que se hacen mamografías regulares tienen un 40% menos de riesgo de morir de cáncer de mama.

2- Cáncer colorrectal

Tanto los hombres como las mujeres se ven afectados por este cáncer, que sigue estando asociado a una alta tasa de mortalidad. Sin embargo, es curable en el 90% de los casos cuando se detecta a tiempo. Desafortunadamente, para muchos pacientes, el diagnóstico se hace en una etapa avanzada y los tratamientos no son muy efectivos. Los análisis de sangre de las heces, si se realizan cada dos años, como se recomienda, son una herramienta de detección útil. La colonoscopia (un examen endoscópico del recto y el colon) cada 10 años es también una opción reconocida.

Educar sobre las consecuencias de los exámenes

En las pruebas de detección, los inevitables falsos positivos (pruebas positivas cuando no hay enfermedad) y los falsos negativos (pruebas negativas cuando hay enfermedad) son la otra cara de la moneda. Por consiguiente, someterse a una prueba implica aceptar las posibles consecuencias de una prueba con riesgos de sobrediagnóstico.

Si bien, estadísticamente, la detección sistemática beneficia a una población y reduce la mortalidad general por cáncer, algunas personas que se someten a ella no se benefician de ella o se someten a intervenciones cuando no las habrían necesitado. «Estamos ahora en una era de toma de decisiones compartida», explica Idris Guessous.

Antes de un examen, ya sea que se organice de manera rutinaria o se decida durante una consulta, el médico tiene que traducir la información disponible lo mejor posible, porque las nociones de riesgos y beneficios son muy abstractas.

No hay una decisión correcta o incorrecta, pero es necesario ser claro sobre las diferentes facetas de la selección, y las incertidumbres cuando las hay». Varios grupos están trabajando actualmente en la elaboración de instrumentos para facilitar este diálogo entre médicos y pacientes.

3- Cáncer de próstata

Es el cáncer más común en los hombres, pero también es una enfermedad de crecimiento lento. «Muchos hombres mayores tienen cáncer de próstata pero no mueren por ello», dice Idris Guessous. Se ha acusado a la detección mediante la medición del nivel de PSA (antígeno específico de la próstata) en la sangre de conducir a un sobrediagnóstico generalizado.

«Hoy en día, no es posible predecir sobre la base del nivel de PSA solamente, qué tumor pondrá o no en peligro la vida del paciente», explica Idris Guessous. Por lo tanto, este examen no es probablemente la mejor manera de reducir la mortalidad por este cáncer.» Por su parte, la Liga Suiza contra el Cáncer no recomienda la prueba sistemática del PSA.

4- Cáncer de pulmón

Es el mayor asesino: 2.000 hombres y 1.000 mujeres cada año en Suiza. Paradójicamente, no hay ninguna prueba de detección. «Es un tema delicado», dice Jakob Passweg, presidente de la Liga Suiza contra el Cáncer. La mayoría de este cáncer está relacionado con el tabaco. La posición actual es poner más recursos en la lucha contra el tabaquismo. La sociedad cree que es responsabilidad de los fumadores asumir este riesgo». Sin embargo, los estudios muestran que las imágenes por TAC pueden detectar este cáncer a tiempo, cuyo pronóstico empeora con el tiempo.

La mamografía: la controversia suiza

En febrero de 2014, un informe escrito por la Junta Médica Suiza (SMB) suscitó muchas reacciones. Reveladas por el NZZ am Sonntag, las conclusiones de este pequeño grupo de expertos de habla alemana cuestionaron el valor de las mamografías de detección. Esta opinión fue criticada por muchos expertos en cáncer, quienes, entre otras cosas, señalaron los sesgos en la metodología de la SMB. Un artículo publicado en el New England Journal of Medicine, basado en los datos más recientes de la literatura científica, nos recuerda una vez más el interés de esta revisión.

Otro artículo científico, publicado a finales de mayo, analizaba específicamente los datos suizos. Los autores concluyen que el SMB sobreestimó (de 4 a 10 veces) los riesgos de la mamografía y subestimó (de 2 a 3 veces) los beneficios. El período elegido por la PYME para realizar su análisis sería demasiado corto (13 años): «Es importante examinar los efectos positivos y negativos durante un largo período de tiempo, para hacer una evaluación pertinente», concluyen los autores.

5- Pacientes de alto riesgo

«Si bien las recomendaciones se aplican al Sr. y la Sra. Everyman, el seguimiento es diferente para las llamadas personas de alto riesgo», dice Passweg. En particular, es importante que todos informen a su médico sobre los antecedentes familiares de cáncer, porque hay predisposiciones genéticas hereditarias para ciertos tipos de cáncer, como el melanoma, el cáncer de colon, de mama y de próstata.

«La detección puede entonces comenzar antes», explica Idris Guessous, «aunque las modalidades de detección pueden variar de un caso a otro». En el caso del cáncer de mama, por ejemplo, la densidad del tejido mamario antes de los 50 años no es ideal para la mamografía, por lo que se recomienda la resonancia magnética.

En cuanto al cáncer de colon, la colonoscopia sigue siendo el examen de referencia. «Dependiendo del caso, una consulta de medicina genética también es importante para que la gente tenga todos los datos a mano lo antes posible», añade Jakob Passweg.

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