Eunucos: ¿educación o estilo de vida?

La esperanza de vida de los hombres castrados parece ser mucho mayor que la de los hombres no castrados. ¿Cuál es la razón de esto? Probablemente por razones hormonales. En términos concretos, ¿qué podemos aprender de esto?

¿Deberían los hombres envidiar a los eunucos? Esa es una pregunta grande y espinosa. Los eunucos generalmente no son mucho con lo que soñar, excepto quizás – ¿quién sabe? – algunas mujeres y todos los amantes de las leyendas orientales. A veces su caso también puede ser de interés para los médicos; no tanto para los cirujanos como para los endocrinólogos. Sin mencionar a los demógrafos. Este es el caso hoy en día con un estudio publicado en la revista Current Biology. Este estudio también fue retransmitido en inglés por el sitio Wired. Sus autores examinaron detenidamente a los eunucos coreanos de la corte imperial de la dinastía Chosun (1392-1910).

Al final, tras examinar los registros de más de medio milenio de castraciones recurrentes, llegaron a la conclusión de que las hormonas sexuales masculinas bien podrían ser un factor de reducción de la longevidad en los hombres. O que la castración es probable que prolongue la esperanza de vida. Inmediatamente vemos que se abre un vértigo de preguntas filosóficas. Se pueden resumir: ¿el fin justifica los medios? Para vivir más tiempo, quizás, pero ¿con qué propósito?

«Nuestro estudio apoya la idea de que las hormonas sexuales masculinas acortan la vida de los humanos», escriben los tres investigadores de este equipo de biólogos: Kyung-Jin Min, Cheol-Koo Lee y Han-Nam Park (Universidad de Seúl). ¿Cómo lograron alcanzar tal resultado?

El secreto de los registros de población

En la práctica, los eunucos coreanos de la corte imperial de la Dinastía Chosun eran castrados jóvenes y servían como oficiales de la familia real. Así pues, proporcionaron un campo de estudio inesperado a los estudiosos coreanos. Este último explicó que a estos eunucos se les permitía casarse y tener familias. Mantuvieron su linaje adoptando niños castrados o niñas «normales». Para examinar los efectos de la castración en la longevidad, los investigadores analizaron la vida útil de ochenta y un eunucos, utilizando registros genealógicos.

Los investigadores pudieron establecer que la vida media de los eunucos era de 70 años (con variables de más o menos 1,76 años). Esto corresponde a una esperanza de vida de 14 a 19 años más que la esperanza de vida media de sus contemporáneos varones no castrados de la misma condición socioeconómica. Los investigadores también observan que entre los ochenta y un eunucos estudiados, tres han vivido más allá del siglo.

Se trata de un fenómeno poco frecuente, incluso hoy en día en los países desarrollados: la incidencia de los centenarios entre los eunucos coreanos es treinta veces mayor que en los países desarrollados. Y según los autores no puede explicarse únicamente por las mejores condiciones de vida que disfrutaron los eunucos. Los autores también muestran que los miembros de estas familias reales tenían en realidad una esperanza de vida generalmente más corta que la media, del orden de cuarenta años.

¿Hormonal o conductual?

¿Cómo entenderlo? Sin duda, debemos volver aquí a un hecho bien conocido: en promedio, los hombres viven menos tiempo que las mujeres. Y esto incluso si, en los Estados Unidos como en Europa, la brecha en la esperanza de vida entre los dos sexos tiende a disminuir. Los estadounidenses ganaron 4,6 años en el período 1989-2009 en comparación con 2,7 para las mujeres estadounidenses. Como señaló Slate en mayo de 2012, el Observatorio de Desigualdades de Francia informa de la misma observación.

También podemos mencionar un reciente descubrimiento expuesto por planetesante.ch que podría explicar, a través de la genética, la longevidad femenina. Queda la hipótesis bastante robusta de que la testosterona podría desempeñar un papel aquí. Porque es en realidad por los testículos que se produce principalmente. Pero esto no responde a la pregunta central: ¿la longevidad de los eunucos es atribuible únicamente a una disminución de la testosterona? ¿O es la reducción de la esperanza de vida de los hombres no castrados debido a la continua presencia de testosterona?

Es razonable suponer que también intervienen otros factores biológicos y de comportamiento. En particular, se conoce el apetito general de los hombres por una serie de comportamientos de riesgo (incluido el consumo de sustancias).

Por el contrario, varios estudios han validado el efecto de la castración en los animales de laboratorio. En este contexto, y a pesar del estudio coreano, los expertos consideran que el número de casos humanos observables que pueden estudiarse sigue siendo insuficiente. Incluso los autores coreanos creen que es necesario realizar más estudios sobre eunucos de otras culturas.

¿Pueden iniciarse estudios prospectivos sobre este tema sin plantear problemas éticos? Esto es bastante improbable. Mientras tanto, esperemos y veamos qué tan probable es: este estudio proporciona un nuevo argumento a favor de la idea de que las hormonas sexuales masculinas acortan la vida de los hombres. Con el consejo dado, se dice, por los autores de Current Biology en el margen de su publicación: «Para una mejor salud y longevidad, manténgase alejado de la tensión y aprenda lo que pueda de las mujeres». ¿Es una expresión del humor coreano?

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